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María Martínez-Cañas
Totem Negro XVI
1992
silver print
53 1/2 x 9 3/8 in.
Smithsonian American Art Museum, Museum purchase through the Smithsonian Institution Collections Acquistion Program



For the last few years my work has dealt with the search for a personal identity … the daily life of Cuban culture before the revolution, family stories, memories of Cuba where I was born but have no recollection of. After a while, I find myself with a terrible need of discovering, on my own, that which has been so unknown for so long. I am dealing … with a terrible sense of enclosement, separation, and alienation. I have always experienced a desire to belong to a "particular place." Through … a visual language of signs and symbols … I express my own sense of "exile."

—María Martínez-Cañas, 1991

A photographer, Martínez-Cañas makes collages that she attaches to pieces of clear plastic that serve as large-scale negatives with which she makes contact prints. Totem Negro XVI incorporates many disparate elements. Ancient manuscripts, postage stamps, geographic forms, pre-Columbian temples, maps, and other items reflect her struggle to reclaim her heritage.



Durante los últimos años, mi trabajo ha tratado de la búsqueda de una identidad personal . . . la vida cotidiana de la cultura cubana antes de la revolución, relatos familiares, recuerdos de Cuba donde nací, pero de donde no tengo recuerdos. Desde hace algún tiempo, siento una terrible necesidad de descubrir por mí misma lo que he ignorado durante tanto tiempo. Me estoy debatiendo con una terrible sensación de enclaustramiento, separación y enajenación. Siempre he deseado pertenecer a un "lugar determinado". Mediante . . . un lenguaje visual de signos y símbolos . . . expreso mi propia sensación de "exilio".

—María Martínez-Cañas, 1991

Martínez-Cañas compone collages adheridos a piezas de plástico transparente que le sirven de negativos de gran tamaño, con los que hace fotografías por contacto. Totem Negro XVI incorpora numerosos y variados elementos. Antiguos manuscritos, sellos de correo, accidentes geográficos, templos precolombinos, mapas y otros objetos reflejan su pugna por recuperar su patrimonio.